Spain: José Ignacio Wert

José Ignacio Wert Ortega

Article by José Ignacio Wert Ortega, Spain’s Minister of Education, Culture and Sport:

Towards 776, a monk called Beatus, perhaps the abbot of the San Toribio Monastery in Liébana, wrote a book titled Commentaries on the Apocalypse, which enjoyed extraordinary success over five centuries.

Thanks to his vast culture, Beato compiled in this text, as a summa, many other commentaries written on the same subject by authors such as Irenaeus, Tyconius, Gregory the Great or St. Isidore. The Apocalypse as literary genre, born within the Jewish tradition towards the second century B.C., had never stopped being cultivated.

Selected Item from Europeana

Commentaries on the Apocalypse

Beatus, being as obsessed as his contemporaries by the imminent coming of the end of the world, which according to the six ages calculations would occur in year 800 (838 inthe Spanish era), composed the work for the edification of this monks brothers, insisting on the idea that, after the terrifying final catastrophes announced by Saint John the Evangelist, good would prevail over evil.

The feared date passed by and nothing happened, but new copies were made in different monasteries in Northern Spain (only one was written abroad). Later on, the year 1000 terrors would follow, and many others afterwards, and therefore the text, which was already by then indissolubly connected with a cycle of Apocalypse illustrations, would always make sense.

The original codex of Beatus did not survive, and though it was probably illuminated, there is no direct evidence of such illustrations.

Thirty-five manuscript copies have been preserved (dated between the late ninth century and the thirteenth), which are extant copies also known as beatos. From them, twenty-six are illuminated. Two are kept in the National Library of Spain, being the codex Vitr/14/2, commissioned by the king Fernando I and his wife Sancha and probably made by Facundo in San Isidoro de León, one of the most beautiful copies.

A special feature of this manuscript is the treatment given to the first image preceding the original text: the surface is covered by an elaborated large-sized Alpha (as depicted in other beatus). Inside the Alpha, a standing Maiestas domini holding an Omega, on a striped background (keeping the chromatic style introduced by the illuminator Magio in the tenth century) with dominant purple shades. The illuminator follows a traditional pattern, but the canon for the representation of Christ as well as the pictorial treatment reveal that he is also able to absorb new pictorial trends, thus bringing together and finding a balance between past and future.

The ninety-eight miniatures of the manuscript, surprisingly expressive, are in most cases depicted on this background of horizontal stripes in vivid colours, in a peculiar and unmistakable style which blends Romanic and different Mozarabic and North-African influences. Some of the most outstanding are those of The Four Horsemen, the vision of the Heavenly Jerusalem, the twisted snake or the destruction of Babylon.

It was held by the Marquis of Mondéjar since the 17th century, until it was requisitioned along with the rest of his library by Philip V during the War of Succession, for the Royal Library, precursor of the BNE.

Blog post in Spanish:

Hacia el año 776, un monje llamado Beato, quizás abad del monasterio de Santo Toribio de Liébana, escribió una obra titulada Comentarios al Apocalipsis que tuvo un extraordinario éxito durante cinco siglos.

Gracias a su extensa cultura, Beato refundió en este texto, a modo de summa, muchos comentarios que sobre el tema habían realizado autores como Ireneo, Ticonio, Gregorio Magno o san Isidoro. El género de la literatura apocalíptica, surgido en el ambiente judaico hacia el siglo II a. C., nunca había dejado de cultivarse.

Beato, obsesionado como sus contemporáneos por la inminente llegada del fin del mundo, que según el cálculo de las seis edades sucedería en el año 800 (838 en la era española), compuso la obra para edificación de sus monjes, insistiendo en que, tras las aterradoras catástrofes finales anunciadas por san Juan Evangelista, el bien triunfaría sobre el mal.

No se conserva el códice original de Beato y, aunque es muy probable que estuviera iluminado, no hay testimonio alguno al respecto.

Pasó la fecha temida sin que nada sucediera, pero siguieron realizándose copias en los monasterios del norte peninsular (sólo uno es originario de otro país). Después llegarían los terrores del año 1000, y otros sucesivos, así que el texto, ya indisolublemente unido a un ciclo fijo de ilustraciones, siempre tenía sentido.

Han llegado hasta nosotros treinta y cinco copias manuscritas (desde fines del IX al XIII), que, por extensión semántica, se denominan beatos. De ellos, veintiséis están miniados. Dos se conservan enla Biblioteca Nacional, siendo este códice Vitr/14/2, encargado en 1047 por el rey Fernando I y doña Sancha, y realizado quizás, por Facundo, en San Isidoro de León, uno de los más bellos ejemplares.

La peculiaridad de este manuscrito reside en el tratamiento recibido por la primera imagen que antecede al texto principal: la superficie está ocupada por una elaborada letra alfa de gran tamaño (asunto reproducido en otros beatos), en cuyo interior de la misma se ha dibujado una Maiestas domini en pie y portando una omega sobre un fondo de bandas (que es un recuerdo cromático introducido por el iluminador Magio en el siglo X) en las que predomina una tonalidad purpúrea. El iluminador reproduce un modelo tradicional, pero el canon de la figura y el tratamiento pictórico indican que, al tiempo, es capaz de absorber nuevas corrientes artísticas foráneas. El miniaturista ha sido capaz de encontrar un equilibrio entre el pasado y el futuro.

Sus noventa y ocho miniaturas, dotadas de sorprendente expresividad, se distribuyen en su mayoría sobre este fondo de bandas horizontales de vivos colores, en un peculiar e inconfundible estilo que mezcla el románico con diversas influencias mozárabes y norteafricanas. Destacan las de los Cuatro Jinetes, la visión dela Jerusaléncelestial, la serpiente de las siete cabezas o la destrucción de Babilonia.

En poder del marqués de Mondéjar desde el siglo XVII, fue requisado junto con el resto de su biblioteca por Felipe V en la guerra de Sucesión.

 

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